Lang gehuld in Arthuriaanse overlevering, kan een eiland voor de kust van Cornwall het afgelegen bolwerk van vroege Britse koningen geweest zijn.

Auteur: Piranha

Aan het begin van de vijfde eeuw na Christus leefden de inwoners van de provincie Britannia voor het eerst in meer dan 350 jaar na Christus buiten de grenzen van het Romeinse Rijk. De vorige eeuwen waren welvarend voor de burgers van het noordwestelijkste gebied van Rome, maar hun omstandigheden zouden snel radicaal veranderen. De diverse bevolking, bestaande uit inheemse Keltische Britten, nakomelingen van Romeinse soldaten en immigranten van elders in het rijk, stond voor een onzekere toekomst. De ineenstorting van Romeins Groot-Brittannië luidde een periode in die in de volksverbeelding bekend staat als de Donkere Middeleeuwen. Het is een tijdperk waarvan algemeen wordt aangenomen dat het gekenmerkt wordt door een economische ineenstorting, culturele achteruitgang en een massale invasie van heidense Germanen zoals de Angelsen, Saksen en Juten. Na de ontbinding van een centraal Romeins bestuursorgaan begon Groot-Brittannië politiek te breken in verschillende kleine koninkrijken. Weinig geschreven bronnen dateren uit die tijd, waardoor het een van de minst gedocumenteerde en minst begrepen periodes in de Britse geschiedenis is.

Tintagel Castle wikipedia

Honderden jaren later portretteerden middeleeuwse schrijvers die de vroege Britse geschiedenis beschreven als een mystieke tijd van krijgsheren en epische gevechten, van monsters, draken en tovenaars. Het was ook het tijdperk van koning Arthur, de grootste legendarische held van Groot-Brittannië, die naar verluidt de Britten naar de overwinning op de Germaanse indringers leidde. Het is moeilijk voor geleerden om de realiteit van het leven in de vroege Middeleeuwen te ontwarren met de vele mythen die ermee verbonden zijn, omdat er weinig feiten vaststaan waarop archeologen en historici kunnen vertrouwen. Maar recente opgravingen aan de oevers van Cornwall in Tintagel Castle, een plaats die onlosmakelijk verbonden is met de legende van Arthur, hebben nieuwe bewijzen aan het licht gebracht over het leven in het post-Romeinse Engeland die in tegenspraak lijken te zijn met het traditionele verhaal uit de donkere tijd. Archeologen geloven nu dat hier, op een van de meest afgelegen plaatsen in Engeland, een nederzetting zoals geen enkele andere bloeide van de vijfde tot en met achtste eeuw. Zoals het nieuwe verhaal van Tintagel laat zien, was dit tijdperk in de Britse geschiedenis allesbehalve donker.

Vandaag de dag lijkt de benadering van Tintagel op iets uit een fantasiefilm. Een scherpe afdaling uit een nabijgelegen dorp slingert zich door een diep, smal ravijn en leidt uiteindelijk naar een kleine verborgen baai. Van daaruit rijzen de ruïnes van een kasteel plotseling op uit de Keltische Zee, schijnbaar uit het niets. Terwijl Tintagel bekend staat als een eiland, is het eigenlijk een woeste landtong die in het water uitsteekt, vastgemaakt aan de kust door een dun, rotsachtig spoor van land. Het is op dit moment alleen toegankelijk via een steile, en soms ontmoedigende trap. Hoe dramatisch de omgeving ook is, honderdduizenden bezoekers maken hier elk jaar de bedevaart om in de voetsporen van koning Arthur te treden. De associatie van Arthur met het kasteel van Tintagel gaat bijna duizend jaar terug. De Britse geestelijke Geoffrey of Monmouth’s wijd en zijd gelezen twaalfde-eeuwse geschiedenis van de koningen van Groot-Brittannië vertelt dat Arthur in het kasteel van Tintagel werd verwekt, het product van een dubbele verbintenis tussen Uther Pendragon, koning van Groot-Brittannië, en Ygerna, hertogin van Cornwall (zie “Was There a Real King Arthur?”). Hoewel er weinig bekend is over Monmouth zelf, stuwde zijn epische boek hem in de rol van de facto nationaal historicus van Engeland. Zijn Arthuriaanse verhalen waren vooral populair bij de geletterde hogere klassen. Het grootste deel van de staande overblijfselen die in Tintagel te zien zijn, behoren tot een dertiende-eeuws middeleeuws kasteel dat direct geïnspireerd was op de legende. Een van Europa’s rijkste mannen, Richard, graaf van Cornwall en broer van koning Hendrik III, las naar verluidt het verslag van Monmouth en werd bewogen om een geromantiseerd fantasiekasteel te bouwen op de vermeende plek van koning Arthur’s conceptie.

Verspreid om de ruïnes van dit middeleeuwse kasteel liggen de voetafdrukken van veel oudere, kleinere rechthoekige gebouwen. Dit zijn de overblijfselen van het post-Romeinse Tintagel. English Heritage, de organisatie die de site beheert, heeft onlangs opdracht gegeven voor een vijfjarig project om deze nederzetting beter te begrijpen. “De impuls van dit project is het interpreteren van de vroegere geschiedenis van Tintagel, die voor mij belangrijker is dan het latere kasteel”, zegt Win Scutt, curator Engels erfgoed.

Jacky Nowakowski, hoofdarcheoloog bij de Archeologische Dienst van Cornwall, leidt de opgravingen. Ze merkt al snel op dat haar team niet aan het graven is om bewijzen van de echte koning Arthur op te sporen, maar om te onderzoeken hoe het leven in Tintagel er werkelijk uitzag en waarom de legendarische connecties van de site hebben standgehouden. “Wat we proberen te doen is proberen uit te vinden wat ten grondslag ligt aan al die mythen en legenden die verbonden zijn aan Tintagel,” zegt ze. “Omdat het heel duidelijk is dat dit een belangrijke plaats was”.

De eerste opgravingen in Tintagel begonnen in de jaren dertig van de vorige eeuw en de onderzoekers keerden terug in de twintigste eeuw. Gezien het kleine, celachtige uiterlijk van sommige gebouwen, geloofden archeologen ooit dat Tintagel de plaats was van een afgelegen klooster, een interpretatie die onderzoekers nu betwijfelen.

Nowakowski en haar team richten zich op een nog niet eerder opgegraven terras dat zich vastklampt aan de zuidelijke helling van de kopakker. Ze hebben een complex gevonden van drie goed bewaarde vroege gebouwen, waarvan de grootste een indrukwekkende 50 meter lang is met drie meter dikke muren. De bewoners van Tintagel bouwden niet alleen zwaar op het relatief vlakke centrale plateau van de site, maar bouwden ook terrassen langs de steile hellingen om meer bewoonbaar land te creëren, geen gemakkelijke opgave, maar een die noodzakelijk moet zijn geweest. “Waarom zou je in zulke precaire posities bouwen als het hele eiland niet dichtbevolkt is”, vraagt Scutt. “De civiele bouwkunde die op deze site werd uitgevoerd is fenomenaal.

Hoewel slechts ongeveer een tiende van het eiland is opgegraven, suggereert onderzoek dat er wel 100 post-Romeinse gebouwen over de site verspreid zijn. Geleerden hebben lang gedacht dat er in de post-Romeinse periode geen grote nederzettingen bestonden. Grote steden zoals Londinium (Londen), Camulodunum (Colchester) en Verulamium (St. Albans) vormden het sociaaleconomische, politieke en religieuze hart van het Romeinse Engeland. Deze verstedelijkte centra raakten achterhaald na het einde van de Romeinse overheersing en hun bevolking nam dramatisch af naarmate de mensen zich verspreidden over het platteland. Als de projecties van het team correct zijn, zou Tintagel de dichtstbevolkte plek in heel Groot-Brittannië kunnen zijn geweest. “Dit is groter dan Londen”, zegt Scutt. “Het is de grootste in Groot-Brittannië. Het is vrij fenomenaal omdat we er niets hebben dat er mee vergelijkbaar is”.

Nowakowski koos ervoor om haar opgraving te concentreren op het terras omdat het minder gevoelig is voor de erosie die andere delen van de site aantast. Het stelde niet teleur. “We hebben cultureel materiaal, vijf meter diep, dat een groot aantal vondsten oplevert,” zegt ze. Het niveau van behoud van wat ze hebben ontdekt, van keramiek tot dierlijke botten tot zaden, heeft onderzoekers in staat gesteld om de dagelijkse activiteiten, levensstijl en voeding van de inwoners van Tintagel’s Dark Age te begrijpen. En hoewel er elders in Groot-Brittannië weinig archeologisch en cultureel materiaal uit deze periode is gevonden, is Tintagel een uitzondering. In Tintagel is meer post-Romeins aardewerk opgegraven dan op alle andere plaatsen in Groot-Brittannië samen. Samen laten de vondsten zien dat er een ongewoon rijke gemeenschap met een hoge status heeft gewoond.

De bron van de buitengewone omvang en rijkdom van Tintagel lijkt de maritieme verbindingen met het Europese vasteland te zijn geweest. “In plaats van het aan de rand van de wereld, aan de periferie van de dingen te zien, is het eigenlijk goed verbonden,” zegt Nowakowski. Cornwall staat bekend om zijn overvloedige metaalvoorraden, met name tin, maar ook zilver en lood. De post-Romeinse inwoners van Tintagel waren waarschijnlijk in staat om deze grondstoffen te verhandelen binnen een systematisch uitwisselingsnetwerk dat zich uitstrekte langs de Atlantische en mediterrane kusten. Nieuwe vondsten tonen aan dat ze luxegoederen verwierven van plaatsen op duizend mijl afstand in het oostelijke deel van de Middellandse Zee. Amphora sherds opgegraven op de site geven aan dat olijfolie en wijn werden geïmporteerd naar Tintagel uit Iberië, Noord-Afrika en de kust van Turkije. Glasscherven suggereren ook dat de bewoners van Tintagel feestvieren met een reeks delicate Franse en Spaanse glazen vaten, bekers en kommen. “De glazen zijn misschien voor het drinken van wijn, maar ze zijn ook erg chique,” zegt Scutt. “Je zou ze niet gebruiken in een gewoon huishouden. Het is een extravagante vertoning van rijkdom.

Een steen met de naam “Artognou” suggereert de aanwezigheid van een geletterde christelijke samenleving in Tintagel. (wikipedia)

Geen enkel bewijsstuk is een beter voorbeeld van de cultuur van de post-Romeinse Tintagel dan een stuk leisteen met inscripties dat in een recent opgegraven muur van een recent gebouw werd gevonden. Het is niet alleen een uitzonderlijk voorbeeld van post-Romeins schrift in Groot-Brittannië, maar het suggereert ook de aanwezigheid van een geletterde christelijke bevolking in Tintagel. Terwijl het laat-Romeinse Engeland officieel een christelijke samenleving was, nam het christendom in de post-Romeinse periode af, grotendeels dankzij de invasie van heidense Germanen. De ingeschreven leisteen laat echter zien dat de christelijke idealen en levensstijlen in Tintagel gedurende deze periode in stand werden gehouden. Een ander voorbeeld van schrijven vanuit de site is de zogenaamde Artognou-steen, die eind jaren negentig werd ontdekt. Dit artefact veroorzaakte een sensatie, gezien de intrigerende overeenkomsten tussen de ingeschreven naam “Artognou” en “Arthur”, maar deskundigen hebben sindsdien elke historische band van de hand gewezen.

Volgens Michelle Brown, een expert in middeleeuwse manuscripten en professor emerita aan het University College London, dateert de pas opgegraven steen uit de late zevende of vroege achtste eeuw en zijn schrijfstijl, taal, symbolen en zinnen staan centraal bij het begrijpen van de mensen die in Tintagel wonen. De gravure bestaat uit zeven regels, met slechts enkele woorden of letters per regel. De algemene betekenis van de gravure is moeilijk te ontcijferen, maar waardevolle informatie over de schrijver die de gravure heeft geschreven kan worden ontleend aan het bestuderen van de compositie.

De openingsregel van het opschrift bevat de Latijnse naam Tito (“voor of door Titus”). Het bevat ook twee lokale Brittonische namen, Budic, en Tud of Tuda. Terwijl de schrijver zijn kennis van het Latijn toonde met uitdrukkingen als viri-duo (“twee mannen”) en fili (“zonen”), moet hij ook enigszins vertrouwd zijn geweest met het Grieks, gezien de opname van een delta, de Griekse letter D. De sierlijke stijl van sommige van de letters suggereert dat de schrijver ook bekend was met christelijke manuscripten uit die tijd. Brown gelooft dat de gegraveerde steen waarschijnlijk geen afgewerkt product was dat bedoeld was om tentoongesteld te worden, maar werd gebruikt als een soort oefenstuk waarop de schrijver wellicht zijn formele handschrift oefende. Toch spreekt de steen tot de verrassend kosmopolitische teneur van die tijd, en tot Tintagel zelf. Brown zegt: “De aanwezigheid van Latijnse, Keltische en Griekse elementen in de inscriptie en de bekendheid met de soorten scripts die op steen zijn uitgehouwen, op wastabletten zijn gekrast en met de pen in evangelieboeken zijn geschreven, onthullen een complexe samenleving die kijkt naar het inheemse en Romeinse verleden en naar de voortzetting van de internationale betrekkingen”.

Wie waren de mensen in staat om zulke verfijnde bouwtechnieken, langeafstandshandel, weelderige uitstallingen van rijkdom en religieus leren? “Het moet iets te maken hebben met de geopolitiek die op dit moment plaatsvindt”, zegt Nowakowski. Na de ineenstorting van de Romeinse overheersing en de daaruit voortvloeiende politieke fragmentatie, werden de lokale Brittonische stamhoofden in machtsposities gestuwd. Uiteindelijk vormden zij het koninkrijk Dumnonia, dat delen van het huidige Devon en Cornwall omvat. Nowakowski en anderen geloven nu dat het waarschijnlijk is dat de koningen van Dumnonia ook Tintagel hebben opgericht als een bolwerk op een strategische locatie langs de kust. Maar Scutt wijst erop dat Tintagel een complexe en diverse gemeenschap was die niet zo eenvoudig te definiëren is. “De orthodoxie is nu dat het een koninklijke plaats is,” zegt hij, “maar eigenlijk komen we tot de conclusie dat het waarschijnlijk een mengeling was van handelszaken, religieuze activiteiten, administratie en een centrum van prestige en macht. Tintagel is een van deze kleine vonkjes langs de Atlantische kust die het licht van het Romeinse idee lijken te behouden en te laten schijnen”.

Archeologen zijn er nog steeds niet zeker van waarom Tintagel rond de achtste of negende eeuw is achteruitgegaan. Door de tijd van Geoffrey van Monmouth was er weinig meer over van de ooit welvarende stad. Misschien overleefde de grote nederzetting uit de donkere tijd in het collectieve geheugen van de lokale bevolking, en daarom koos Geoffrey het als uitgangspunt van zijn koning Arthur saga. Of de verbindingen van de site met de oude koningen van Groot-Brittannië nu echt zijn of niet, die banden hebben bijna twee millennia stand gehouden. Tintagel Castle is momenteel eigendom van de hertog van Cornwall, beter bekend als Charles, de Prins van Wales, erfgenaam van de Britse troon.

Bron:

A Dark Age Beacon


Jason Urbanus is a contributing editor at ARCHAEOLOGY.

Geef een reactie

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.